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Una enfermedad crónica es aquella que se prolonga en el tiempo y que raramente se cura por completo. Cada paciente experimenta la enfermedad crónica de maneras diferentes.  Las consecuencias crónica pueden ser abruptas e inconfundibles (como la cirugía en pacientes de cáncer de mama) o graduales e indirectas  (por ejemplo, la fatiga o los problemas que causa una enfermedad en las relaciones sociales).

La enfermedad crónica tiene un gran impacto en la familia, en la identidad y la autoestima de las personas que la sufren. Cuando un miembro de la familia sufre una enfermedad crónica, la familia al completo tiene que redefinir  los papeles y roles de la casa. Por ejemplo, si el padre está enfermo, quizá el hijo mayor deba tomar su papel. Esto pone a prueba las relaciones familiares. Además  si el enfermo es uno de los padres, su autoridad a la hora de educar a sus hijos se pierde. Por otro lado, si el enfermo es el hijo, puede que esto produzca sobre dependencia en este, problemas maritales y envidia de los hermanos.  Tener un hijo enfermo crónico, también produce cansancio emocional y físico en el resto de miembros de la familia.

Una enfermedad crónica cambia las relaciones, la comunicación y roles familiar. También producen una gran carga para el cuidador. Muy a menudo, cuando los recursos financieros o personales son escasos una persona de la familia tiene que hacerse cargo de otro miembro de la familia enfermo. La carga que tiene el cuidador produce un impacto emocional (sentimiento de pérdida, ansiedad, enfado, culpa y pena)  y físico (supresión del sistema inmunológico y disminución de la salud en general).

La salud del cuidador declina notablemente debido a la sobrecarga que este sufre. En un estudio, Kiecolt-Glaser et al. (1996), evaluaron el funcionamiento del sistema inmunológico de varios cuidadores de familiares con Alzheimer. El estudio consistió en lo siguiente: les expusieron a  los cuidadores a un virus y los resultados mostraron que eran más proclives a contraer el virus debido a que su sistema inmunológico produce una peor respuesta.

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